johnson BLRvWAL

Η πρώτη "επίσκεψη" των Εθνικών ομάδων στη ζωή μας στην αγωνιστική περίοδο 2021-'22 ολοκληρώθηκε για τους διεθνείς της Forest σήμερα τα ξημερώματα, με την Παραγουάη να επικρατεί 2-1 της Βενεζουέλας χωρίς ο Braian Ojeda να "ντυθεί" καν για το ματς. Όχι ακριβώς χαρακτηριστικό της παρουσίας τους σε αυτό το "παράθυρο", αλλά σίγουρα δεν ήταν ακριβώς πρωταγωνιστές στις ομάδες τους. Μόνο ο Νικόλας Ιωάννου δεν έλειψε δευτερόλεπτο από τις υποχρεώσεις της Κύπρου, και αυτός όμως δεν πρέπει να πέρασε και πανέμορφα, με τρεις ήττες σε ισάριθμα ματς. Πάντως είναι όλοι υγιείς, κι αυτό μετράει πάνω απ' όλα.

Υπήρχαν πάντως και τα θετικά στοιχεία, όπως π.χ. ότι ο Ojeda έκανε το ντεμπούτο του στην Εθνική Ανδρών, ή ότι ο Brennan Johnson (στη φωτογραφία από τον αγώνα με τη Λευκορωσία) ξεκίνησε βασικός με την Ουαλία και μάλιστα δύο φορές, ή ότι οι πιτσιρικάδες μας (είτε αγωνίζονται στην πρώτη ομάδα μας είτε όχι) τα πήγαν περίφημα και κάποιοι συνέβαλαν σε σημαντικές νίκες των ομάδων τους. Οι έντεκα διεθνείς μας είχαν την ευκαιρία να αγωνιστούν σε συνολικά 28 ματς και πάτησαν χορτάρι στα μισά ακριβώς (14), στα 11 βασικοί και στα 3 ως αλλαγές, ενώ όλοι πλην των Ethan Horvath, Mohamed Dräger και Harry Arter γεύτηκαν κάποια στιγμή τη χαρά της συμμετοχής, τουλάχιστον για 25 λεπτά. Το δυσάρεστο είναι ότι Dräger και Ojeda βρέθηκαν σε χώρες που το Ηνωμένο Βασίλειο θεωρεί "κόκκινες" όσον αφορά τον Covid-19, κι έτσι θα υποχρεωθούν να μπουν σε δεκαήμερη καραντίνα και θα λείψουν από τους επόμενους τρεις αγώνες της ομάδας. Πράγμα που μπορεί να φαίνεται "ΟΚ" για τώρα, αφού έτσι κι αλλιώς δεν έχουν προπονηθεί καθόλου με τους συμπαίκτες τους, αλλά εγείρει ερωτηματικά σχετικά με τυχόν επόμενες κλήσεις τους στις Εθνικές τους ομάδες...

Ας δούμε αναλυτικά τα πεπραγμένα του καθενός από τους διεθνείς μας.

Scott McKenna (Σκοτία)

1/9: Δανία-Σκοτία 2-0 στην Κοπεγχάγη (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Ο Scott ξεκίνησε βασικός, στην 23η διεθνή συμμετοχή του, σε μια προσπάθεια του Steve Clarke να παίξει με τρία σέντερ μπακ για να κρατήσει τους Δανούς μακριά. Πλήρης αποτυχία! Οι γηπεδούχοι κυριάρχησαν και σκόραραν δις σε δύο λεπτά, στο 14’ με κεφαλιά του Daniel Wass της Valencia και στο 15’ με πλασέ στο τετ α τετ του Joakim Maehle της Atalanta. Παρ' όλο που δεν έφταιγε για κανένα από τα δύο γκολ, ο Scott θυσιάστηκε στο ημίχρονο για να αλλάξει το σύστημα και να μπει και δεύτερος φορ, ο Lyndon Dykes της QPR. Οι Σκοτσέζοι βελτιώθηκαν εμφανώς, έχασαν και σημαντικές ευκαιρίες, αλλά πλήρωσαν την αρχική ατολμία τους και το σκορ δεν άλλαξε.
4/9: Σκοτία-Μολδαβία 1-0 στη Γλασκόβη (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Σπρωγμένοι από το πάντα ενθουσιώδες κοινό τους που επέστρεψε στο Hampden Park μετά από πολύ καιρό, οι Σκοτσέζοι δεν άργησαν να πάρουν κεφάλι στο σκορ με τον βασικό αυτή τη φορά Dykes, που σκόραρε στο ριμπάουντ μετά από απόκρουση του γκολκίπερ Cristian Avram σε σουτ του Nathan Patterson των Rangers (13’). Μετά βέβαια τους έφαγε το άγχος, έχασαν απίστευτες ευκαιρίες και το 1-0 έμεινε ως το τέλος, αφού η Μολδαβία του μπακ του Ολυμπιακού Oleg Reabciuk δεν απείλησε ιδιαίτερα. Ο Scott είδε το ματς από τον πάγκο.
7/9: Αυστρία-Σκοτία 0-1 στη Βιέννη (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Και πάλι με τη φόρμα παρακολούθησε τον αγώνα ο σέντερ μπακ της Forest, πανηγύρισε όμως μια σπουδαία νίκη που ήρθε με ένα πέναλτι που δόθηκε μέσω VAR από τον Βούλγαρο διαιτητή Georgi Kabakov και αμφισβητήθηκε έντονα από τους Αυστριακούς, με "δράστη" τον Martin Hinteregger της Eintracht Φρανκφούρτης, "θύμα" τον Ché Adams της Everton και εκτελεστή τον Dykes, που δεν σταματάει να σκοράρει με QPR και Εθνική (30’). Στη συνέχεια οι Σκοτσέζοι χρειάστηκε να καταβάλουν μεγάλη προσπάθεια στην άμυνα, έχασαν και δικές τους ευκαιρίες στην κόντρα και τελικά κράτησαν το αποτέλεσμα, που τους φέρνει στη δεύτερη θέση του ΣΤ’ Ομίλου της ευρωπαϊκής ζώνης, επτά βαθμούς πίσω από την πρωτοπόρο Δανία που πάει "τρένο" με 6/6 και χωρίς να έχει δεχθεί ακόμα γκολ!

Brennan Johnson (Ουαλία)

1/9: Φινλανδία-Ουαλία 0-0 στο Helsinki (φιλικός αγώνας). Στην τρίτη του συμμετοχή στην Εθνική Ανδρών της Ουαλίας, ο Brennan ξεκίνησε για πρώτη φορά στο αρχικό σχήμα, καταγράφοντας την τρίτη διεθνή συμμετοχή του, ήταν εντυπωσιακός και έκανε ό,τι μπορούσε για να μη λήξει το ματς στη λευκή ισοπαλία, υπό την έννοια ότι κέρδισε πέναλτι στο 24' από τον Niko Hämäläinen της QPR (παίζει τώρα δανεικός στην LA Galaxy στις ΗΠΑ), αλλά ο γκολκίπερ της σουηδικής Mjällby Carljohan Eriksson στο ντεμπούτο του στην Εθνική απέκρουσε το σουτ του εξτρέμ της Fulham Harry Wilson. Ο μεσοεπιθετικός της Forest αντικαταστάθηκε στο 63' από τον -αντίπαλό του αμέσως μετά τη διακοπή- Rubin Colwill της Cardiff. Οι Ουαλοί, αν και με τον Tom Lawrence της Derby απόντα λόγω τραυματισμού στο μεταξύ μας ματς και με τον επανακάμψαντα στη Real Gareth Bale να μπαίνει μόλις στο 83', κυριάρχησαν, με τους γηπεδούχους να μην έχουν ούτε μία τελική στο τέρμα, αλλά δεν εκμεταλλεύτηκαν τις ευκαιρίες τους.
5/9: Λευκορωσία-Ουαλία 2-3 στο Kazan της Ρωσίας (λόγω της έκρυθμης κατάστασης στη Λευκορωσία, προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Από τα παιχνίδια που λέμε "τρελά". O Rob Page έκανε κάτι που το ρεπορτάζ θέλει τον Chris Hughton να σκέφτεται κι αυτός: έβαλε τον Johnson φουνταριστό, με το 9 στην πλάτη. Για δεύτερο σερί ματς η Ουαλία κέρδισε πέναλτι, με τον γκολκίπερ και αρχηγό της Λευκορωσίας Sergey Chernik να ανατρέπει τον Bale, κι αυτός μόλις στο 5’ ευστόχησε από την άσπρη βούλα, τερματίζοντας ένα σερί 16 αγώνων με την Εθνική χωρίς γκολ. Με τον ίδιο τρόπο ισοφάρισε η Λευκορωσία στο 29’, όταν ο Γεωργιανός διαιτητής Giorgi Kruashvili έδωσε ένα μάλλον αυστηρό πέναλτι του παλιόφιλου Chris Gunter (στην Charlton πια), στην 103η συμμετοχή του στην Εθνική, πάνω στον Nikolai Zolotov της ουκρανικής Kolos Kovalivka και το εκτέλεσε ο -μακράν κορυφαίος των γηπεδούχων- Vitali Lisakovich της Lokomotiv Μόσχας. Η ανατροπή έγινε ολική μόλις ένα λεπτό αργότερα με γκολ του Pavel Sedko της Dinamo Brest στην κόντρα! Μάλιστα οι Λευκορώσοι του Georgi Kondratiev, που σε αγώνα του ίδιου ομίλου είχαν χάσει 8-0 από το Βέλγιο τον Μάρτιο, έχασαν δύο ακόμα φοβερές ευκαιρίες να κάνουν το 3-1 πριν καν κλείσει το ημίχρονο… και τιμωρήθηκαν γι’ αυτό. Ο Brennan είδε τον Chernik να αποκρούει εκπληκτικά το φαλτσαριστό σουτ του στο "Γ" στο 51’, πριν προκαλέσει μάλλον απορία η αντικατάστασή του στο 63’ από τον επίσης πρώην "δικό μας" Jonny Williams, που τώρα παίζει στη League Two με τη Swindon! Μετά από δική του κεφαλιά πάντως ο Ben Davies ανατράπηκε στην περιοχή από τον Max Ebong της Astana και ο Bale με νέο πέναλτι ισοφάρισε (69’). O σταρ της Ουαλίας ολοκλήρωσε το χατ-τρικ του στο 93’ μετά από απόκρουση ενός σουτ του Mark Harris της Cardiff στη γραμμή και αναστάτωση στην άμυνα των γηπεδούχων, διατηρώντας ακέραιες τις ελπίδες της ομάδας του για πρόκριση.
8/9: Ουαλία-Εσθονία 0-0 στο Cardiff (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Τώρα φταίμε εμείς να πούμε ότι ο Page ξέχασε τον Johnson στον πάγκο και η Ουαλία το πλήρωσε; Ο υπηρεσιακός ομοσπονδιακός (μέχρι να ξεμπλέξει με τη διοακιοσύνη ο Ryan Giggs) προτίμησε να επαναφέρει τον Tyler Roberts της Leeds, που αποδείχθηκε μοιραίος και αντικαταστάθηκε στο 63’ (μάλλον ο Page κάπου έχει διαβάσει ότι σε αυτό ακριβώς το λεπτό πρέπει να αποσύρεις τον σέντερ φορ σου), ενώ κραυγαλέες ευκαιρίες έχασαν επίσης ο Wilson, αλλά και ο "πολύς" Bale, ο τελευταίος με αποκορύφωμα τη φάση του 83’, όταν μετά από απόκρουση του 19χρονου Εσθονού γκολκίπερ της Arsenal Karl Hein σε μια φάση ψωμοτύρι για την κλάση του έστειλε τη μπάλα στο δοκάρι. Δοκάρι είχε και η Εσθονία σε μια από τις μετρημένες επιθέσεις της, στο 38’ σε σουτ του (χωρίς ομάδα αυτή την εποχή) Mattias Käit. Η Ουαλία έμεινε στην τρίτη θέση του Ε’ Ομίλου, εννέα βαθμούς πίσω από το πρωτοπόρο Βέλγιο, αν και με δύο αγώνες λιγότερους. Στο 52’ είχαμε το συγκινητικό χειροκρότημα της εξέδρας για τον αξέχαστο Gary Speed, που αν δεν είχε αφήσει τους δαίμονές του να τον νικήσουν σήμερα θα έκλεινε τα 52 του χρόνια...

Ethan Horvath (ΗΠΑ)

2/9: Ελ Σαλβαδόρ-ΗΠΑ 0-0 στο San Salvador (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Από τον πάγκο παρακολούθησε ο Ethan την εξέλιξη του αγώνα του κατάμεστου "Cuscatlán", με τον οποίο οι ΗΠΑ ξεκίνησαν την προσπάθειά τους στα προκριματικά, καθώς ο Gregg Berhalter προτίμησε τον Matt Turner της New England Revolution (πάντως εκπρόσωπος της Championship υπήρχε, ο βετεράνος Tim Ream της Fulham). Και οι δύο ομάδες έχασαν ευκαιρίες και μάλλον ο βαθμός της ισοπαλίας δεν άφησε καμιά παραπονεμένη.
5/9: ΗΠΑ-Καναδάς 1-1 στη Nashville (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Και πάλι ο Horvath ήταν αναπληρωματικός του Turner και δεν χρησιμοποιήθηκε, καθώς οι ΗΠΑ σκόνταψαν απέναντι στον ψυχωμένο Καναδά, που είχε βασικό και τον Junior Hoilett της Reading. Ο αγώνας κρίθηκε μέσα σε επτά λεπτά, με τους γηπεδούχους να ανοίγουν το σκορ στο 55’ με του πλασέ του Brenden Aaronson της Red Bull Salzburg σε κενή εστία από ασίστ του Kellyn Acosta των Colorado Rapids και τους φιλοξενούμενους να ισοφαρίζουν με τον ίδιο (μα εντελώς ίδιο!) τρόπο στο 62’ με τον Cyle Larin της Beşiktaş από ασίστ του πιο γνωστού παίκτη του Καναδά, του Alphonso Davies της Bayern. O Aaronson είχε και δοκάρι στο 40’.
8/9: Ονδούρας-ΗΠΑ 1-4 στο San Pedro Sula (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Ο Ethan ολοκλήρωσε αυτόν τον κύκλο αγώνων χωρίς να παίξει, αλλά τουλάχιστον είδε την ομάδα του να σοβαρεύεται επιτέλους μετά από ένα κακό πρώτο ημίχρονο, όπου οι γηπεδούχοι προηγήθηκαν 1-0 με κεφαλιά-ψαράκι του Brayan Moya (που βγάζει το ψωμί του στην… Αγκόλα!). Στο δεύτερο μέρος οι ΗΠΑ ήταν καταιγιστικές: ισοφάρισαν στο 48’ με κοντινό πλασέ του Antonee Robinson της Fulham, ολοκλήρωσαν την ανατροπή με κεφαλιά του Ricardo Pepi του Dallas στο 75’ και έδωσαν διαστάσεις θριάμβου στη νίκη τους με δύο γκολ στην κόντρα, από τον Aaronson στο 86’ και τον Sebastian Lletget των LA Galaxy στο 93’. Μετά από τους τρεις πρώτους αγώνες οι ΗΠΑ ισοβαθμούν στη δεύτερη θέση με Καναδά και Παναμά με 5 βαθμούς, ενώ το πρώτο Μεξικό έχει 7 (οι τρεις πρώτες ομάδες προκρίνονται απευθείας στο Μουντιάλ και η τέταρτη δίνει μπαράζ).

Mohamed Dräger (Τυνησία)

3/9: Τυνησία-Ισημερινή Γουινέα 3-0 στην Τύνιδα (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Ο Dräger ήταν εκτός αποστολής για τον αγώνα, εκτίοντας ποινή μίας αγωνιστικής λόγω καρτών. Μετά από ένα στείρο πρώτο ημίχρονο, η Τυνησία δικαιολόγησε πλήρως τον τίτλο του φαβορί και επικράτησε με κεφαλιά του Dylan Bronn της Metz (54’), δυνατό μακρινό σουτ του Ellyes Skhiri της Κολονίας (78’) και πέναλτι της μεγάλης της βεντέτας, του Wahbi Khazri της Saint-Étienne (82’).
7/9: Ζάμπια-Τυνησία 0-2 στη Ndola (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Αυτή τη φορά ο Dräger ήταν διαθέσιμος, αλλά ο Mondher Kbaier δεν τον σήκωσε από τον πάγκο. Οι "Αετοί της Καρχηδόνας" στάθηκαν πολύ τυχεροί, αφού ευτύχησαν να σκοράρουν στο 9’ με πέναλτι του Khazri μετά από ένα χαζό χέρι του Benedict Chepeshi στην περιοχή. Μετά το κύριο μέλημά τους ήταν να διατηρήσουν το 0-1, κάνοντας πολλές φορές και καθυστέρηση ειδικά στο δεύτερο μέρος, όπου οι γηπεδούχοι έχασαν δύο κλασικές ευκαιρίες για την ισοφάριση. Τελικά μίλησε και πάλι ο νόμος του ποδοσφαίρου, με τον Anis Ben Slimane της Brøndby να σκοράρει από κοντά στο 92' μετά από αναμπουμπούλα στην περιοχή της Ζάμπια. Έτσι η Τυνησία ξεκίνησε με 2/2, έβγαλε επιτυχώς την πιο δύσκολη υποχρέωσή της εκτός έδρας και είναι το μεγάλο φαβορί για την πρωτιά στον Β’ Όμιλο της Αφρικής.

Braian Ojeda (Παραγουάη)

2/9: Εκουαδόρ-Παραγουάη 2-0 στο Quito (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Το πολυπόθητο ντεμπούτο του Braian με την Εθνική έγινε πραγματικότητα στο "Rodrigo Paz Delgado", αλλά μάλλον σε έναν αγώνα που θα ήθελε να ξεχάσει γρήγορα. Ο Eduardo Berizzo έβαλε τον νεοαποκτηθέντα μέσο των Reds ως αλλαγή στο 65’ στη θέση του Hugo Martínez της Libertad και η Παραγουάη έδειχνε να πηγαίνει για ένα 0-0 που θα τη βοηθούσε να συνεχίσει στο κυνήγι της τετράδας που οδηγεί στο Κατάρ (ο πέμπτος δίνει μπαράζ). Όμως το Εκουαδόρ, που τα πηγαίνει περίφημα, κατάφερε να πάρει τη νίκη στο τέλος του ματς με δύο γκολ παικτών που αγωνίζονται στο Μεξικό: του Félix Torres της Santos Laguna στο 88’ με κεφαλιά και του Michael Estrada της Toluca στο 95’ με φοβερή ατομική προσπάθεια και πλασέ στο τετ α τετ.
5/9: Παραγουάη-Κολομβία 1-1 στην Asunción (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Με τον Ojeda εκτός αποστολής, σε έναν σκληρό αγώνα με αρκετές κίτρινες κάρτες, το 1-1 δεν άφησε καμιά ομάδα ικανοποιημένη, και κυρίως τους γηπεδούχους που έχουν μείνει αρκετά πίσω και προηγήθηκαν με κοντινή προβολή του Antonio Sanabria της Torino στο 40’ μετά από καταπληκτική ατομική ενέργεια του Ángel Romero της αργεντίνικης San Lorenzo. Η Κολομβία ισοφάρισε στο 53’ με τον… συμπολίτη του Sanabria Juan Cuadrado της Juventus, που εκτέλεσε εύστοχα πέναλτι μετά από χέρι του Santiago Arzamendia της ισπανικής Cádiz.
9/9: Παραγουάη-Βενεζουέλα 2-1 στην Asunción (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Νίκη επιτέλους για την Παραγουάη, που στα μισά του δρόμου των προκριματικών ανέβηκε στην έκτη θέση του ομίλου της Νότιας Αμερικής, δύο βαθμούς πίσω από την πέμπτη Κολομβία και το τέταρτο Εκουαδόρ. Ο Braian ήταν πάλι εκτός αποστολής, καθώς ο Berizzo μετά την εσπευσμένη αναχώρηση του Sanabria για το Torino (έγινε μπαμπάς!) προτίμησε -λογικά- να καλέσει επιθετικό και επανέφερε στην Εθνική τον 38χρονο πια πρώην φορ του Ολυμπιακού και νυν της Libertad Óscar Cardozo, χρησιμοποιώντας τον μάλιστα ως αλλαγή! Με δύο γκολ στις αρχές κάθε ημιχρόνου, στο 7' με δυνατό αριστερό σουτ του David Martínez της River Plate (μεγάλη η ευθύνη του γκολκίπερ της Lens Wuilker Faríñez) και στο 46' με κοντινή προβολή του Alejandro "Kaku" Romero, που παίζει στη Σαουδική Αραβία με την Al-Taawoun. Οι φιλοξενούμενοι, που στις καθυστερήσεις του πρώτου μέρους είχαν δοκάρι με τον Eduard Bello της χιλιανής Antofagasta, απλώς μείωσαν στο 90' με κεφαλιά του Jhon Chancellor της Brescia.

Νικόλας Ιωάννου (Κύπρος)

1/9: Μάλτα-Κύπρος 3-0 στο Ta’Qali (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Ο Νικόλας έπαιξε σε όλο το ματς, αλλά η διπλή ατυχία του δίλεπτου 41’-43’ έγειρε την πλάστιγγα υπέρ των Μαλτέζων. Αρχικά ο Κώστας Σωτηρίου της ΑΕ Λεμεσού, που είχε κάρτα από το 5’, ανατράπηκε στην περιοχή με τον Ιταλό διαιτητή Fabio Maresca προς γενική έκπληξη (ενώ υπήρχε και VAR) να του δείχνει δεύτερη κίτρινη για θέατρο. Μετά άρχισε το σόου του Joseph Mbong, που στο 43’ έκανε ένα μάλλον τυχαίο ανάποδο ψαλίδι και βρήκε τον Cain Attard να σκοράρει στο τετ α τετ, στο 46’ να πετυχαίνει ο ίδιος γκολ με κεφαλιά και στο 54’ να σεντράρει στα σώματα και ο Attard να επωφελείται για το δεύτερο γκολ του…
4/9: Κύπρος-Ρωσία 0-2 στη Λευκωσία (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Η κακή ψυχολογία από τη συντριβή στη Μάλτα έπαιξε σίγουρα το ρόλο της ώστε οι Ρώσοι να περάσουν μάλλον άνετα από τη Λευκωσία. Άνοιξαν το σκορ μόλις στο 6’ με φοβερό δεξί διαγώνιο σουτ του Alexander Erokhin της Zenit, έκαναν το 0-2 στο 55’ με τον Rifat Zhemaletdinov της Lokomotiv Μόσχας που πέρασε και τον γκολκίπερ του ΑΠΟΕΛ Νεόφυτο Μιχαήλ και δεν χρειάστηκε να ιδρώσουν άλλο. Ο Ιωάννου ήταν πάλι βασικός και αναντικατάστατος και είδε στο 34’ τον μπακ της Rubin Ilya Samoshnikov να πέφτει με αυτοθυσία μπροστά του για να κοντράρει σε κόρνερ δυνατό σουτ του με πολύ καλές προϋποθέσεις για την ισοφάριση.
7/9: Σλοβακία-Κύπρος 2-0 στη Bratislava (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Οι Σλοβάκοι ήθελαν τη νίκη για να συνεχίσουν να έχουν έστω μαθηματικές ελπίδες για πρόκριση και την πήραν, όχι χωρίς κόπο, απέναντι στην Κύπρο που επί τεχνικής ηγεσίας Νίκου Κωστένογλου μετράει πλέον μόλις ένα γκολ σε 8 αγώνες! Ο Έλληνας τεχνικός έδωσε φανέλα βασικού σε παίκτες που συνήθως βάζει ως αλλαγές (ο Νικόλας πάντως ακλόνητος και με συμμετοχή σε όλο το ματς), και οι Κύπριοι κράτησαν για ένα ημίχρονο και κάτι, χάνοντας μάλιστα και οι ίδιοι κάποιες ευκαιρίες. Τελικά το σκορ άνοιξε στο 55’ από τον Ivan Schranz της Slavia Πράγας, με απευθείας βολέ από χαμηλή σέντρα του Dávid Hancko της "αιώνιας αντιπάλου" Sparta. Ακολούθησε το υπέροχο παρθενικό γκολ στην Εθνική του αμυντικού της Slovan Liberec Martin Koscelník, με φοβερό σουτ στο "Γ" από τα 25 περίπου μέτρα. Σα να λέμε, η νίκη ήρθε από την Τσεχία! Όσο για την Κύπρο, παραμένει ουραγός στον Η’ Όμιλο, με 4 βαθμούς σε 6 αγώνες.

Harry Arter (Ιρλανδία)

1/9: Πορτογαλία-Ιρλανδία 2-1 στο Faro (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Με τον Arter να βλέπει όλο το ματς-θρίλερ από τον πάγκο, η απίστευτη ατυχία του Stephen Kenny στον πάγκο της Ιρλανδίας συνεχίστηκε. Οι φιλοξενούμενοι πήραν θάρρος από τη φανταστική εμφάνιση του (δανεικού από τη Manchester City) 19χρονου γκολκίπερ της Portsmouth Gavin Bazunu, που στο 15’ απέκρουσε πέναλτι του Cristiano Ronaldo και συνέχισε με σερί εντυπωσιακών επεμβάσεων, ισορρόπησαν, έχασαν ευκαιρίες και προηγήθηκαν στο 45’ με κεφαλιά του αμυντικού της Sheffield United John Egan, στο παρθενικό του γκολ με την Εθνική! Παρά την ασφυκτική πίεση των γηπεδούχων στο δεύτερο μέρος, χρειάστηκε να έρθει το φινάλε για να μιλήσει η κλάση του Ronaldo, που με δύο κεφαλιές στο 89’ και στο 96’ λύγισε τους γενναίους Ιρλανδούς και έδωσε στους Πορτογάλους ένα ματς που φαινόταν χαμένο… Με αυτά τα γκολ ο άσος της Manchester United προσπέρασε τον θρυλικό Ιρανό Ali Daei και έγινε ο πρώτος σκόρερ όλων των εποχών σε επίπεδο εθνικών ομάδων με 111.
4/9: Ιρλανδία-Αζερμπαϊτζάν 1-1 στο Δουβλίνο (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Επηρεασμένοι προφανώς από την εξέλιξη του προηγούμενου αγώνα, οι Ιρλανδοί λίγο έλειψε να πέσουν θύμα μιας ακόμα μεγάλης έκπληξης (μετά από την εντός έδρας ήττα τους από το Λουξεμβούργο). Ο Emin Mahmudov, ένας πολύ καλός παίκτης όπως είδαμε πρόσφατα στις αναμετρήσεις Ολυμπιακού-Neftçi, σκόραρε με εξαιρετικό σουτ εκτός περιοχής στις καθυστερήσεις του πρώτου ημιχρόνου, και όλα έδειχναν χαμένα μέχρι ο σέντερ μπακ της Brighton Shane Duffy να ισοφαρίσει στο 87’ με κεφαλιά. Ο Arter αυτή τη φορά ήταν εκτός αποστολής.
Τρίτη 7/9: Ιρλανδία-Σερβία 1-1 στο Δουβλίνο (προκριματικά Παγκοσμίου Κυπέλλου 2022). Όση τύχη έλειψε από την Ιρλανδία στα προηγούμενα ματς τής ήρθε μαζεμένη. Η Σερβία, ίσως από τις πιο αυτοκαταστροφικές Εθνικές ομάδες στο παγκόσμιο ποδόσφαιρο, προηγήθηκε στο 20’ με γυριστή κεφαλιά του Sergej Milinković-Savić της Lazio από κόρνερ του αρχηγού Dušan Tadić του Ajax, έχασε ένα τσουβάλι ευκαιρίες μπροστά στον ήρωα και πάλι Bazunu με πρωταγωνιστή κυρίως τον… συνήθη ύποπτο Aleksandar Mitrović της Fulham και τελικά… το έβαλε μόνη της στο 86’, όταν ο σκόρερ της προσπαθώντας να απομακρύνει τη μπάλα μετά από σέντρα των γηπεδούχων την έστειλε πάνω στον Nikola Milenković της Fiorentina και στα δίχτυα! Στη δε απέλπιδα προσπάθειά τους για το διπλό είχαν δοκάρι στο 89’ σε πολύ μακρινό φάουλ του Nemanja Gudelj της Σεβίλλης, και πάλι καλά να λένε που στο 92’ ο γκολκίπερ της Reims Predrag Rajković έσωσε την ολική ανατροπή αποκρούοντας σουτ του Andrew Omobamidele της Norwich! Έτσι απέτυχαν να πιάσουν την Πορτογαλία στην πρώτη θέση του Α’ Ομίλου, ενώ οι Ιρλανδοί παρέμειναν προτελευταίοι, με δύο βαθμούς όλους κι όλους από τις ισοπαλίες στα δύο τελευταία παιχνίδια τους, πάνω μόνο από το Αζερμπαϊτζάν. Ο Arter ήταν στην αποστολή αλλά δεν χρησιμοποιήθηκε.

James Garner (Αγγλία Κ21)

7/9: Αγγλία-Κόσοβο 2-0 στο Milton Keynes (προκριματικά Ευρωπαϊκού Πρωταθλήματος 2023). Στον πρώτο αγώνα του Lee Carsley στον πάγκο, με τον Garner να βγάζει όλο το παιχνίδι και να έχει στο 12’ και ένα ωραίο σουτ που εξουδετέρωσε δύσκολα ο αντίπαλος γκολκίπερ Léo Besson της ελβετικής Servette, η Αγγλία επικράτησε χωρίς να πιάσει καμιά σπουδαία απόδοση. Στο 10’ ο Rhian Brewster της Sheffield United μετέτρεψε ο ίδιος σε γκολ το πέναλτι που κέρδισε ο ίδιος από τον 18χρονο Besson και στο 26’ ο Cole Palmer της Manchester City, στο ντεμπούτο του με την Κ21, με ατομική προσπάθεια και πανέμορφο σουτ από δύσκολη θέση έγραψε το 2-0. Το Κόσοβο ήταν αξιόμαχο και σε πολλές περιπτώσεις έβαλε δύσκολα στους γηπεδούχους, του έλειπε όμως η αποτελεσματικότητα και οι Άγγλοι μπήκαν με το δεξί στον Ζ’ Όμιλο των προκριματικών, δεύτεροι πίσω από την Τσεχία που έχει όμως και έναν αγώνα περισσότερο.
* Το προγραμματισμένο για τις 3/9 φιλικό με τη Ρουμανία στο Βουκουρέστι δεν έγινε. Η ομάδα της Αγγλίας δεν ταξίδεψε καν, εξαιτίας δύο κρουσμάτων Covid-19 στις τάξεις της. Τα ονόματα των παικτών δεν ανακοινώθηκαν.

Alex Mighten (Αγγλία Κ20)

6/9: Αγγλία-Ρουμανία 6-1 στο Burton (φιλικός αγώνας). Σαρωτικοί οι μικροί Άγγλοι του Andy Edwards, με τον Alex να παίζει στο πρώτο ημίχρονο  (τον αντικατέστησε στην ανάπαυλα ο Morgan Rogers της Manchester City, τον οποίο γράφτηκε ότι διεκδικούσαμε και κατέληξε δανεικός στη Bournemouth) αλλά να μη βρίσκει δίχτυα, ενώ ένα ημίχρονο έπαιξε και ο Lee Buchanan της Derby που θέλαμε. Πρωταγωνιστής ήταν ο Joe Gelhardt της Leeds, που μπήκε στο 12’ λόγω τραυματισμού του Jaden Philogene-Bodace της Aston Villa. Αφού ο Clinton Mola της Στουτγάρδης άνοιξε το σκορ στο 15’ και ο James McAtee της Manchester City έκανε το 2-0 στο 23', ο Gelhardt -στο ντεμπούτο του στην Κ20- έγραψε το 3-0 στο 53’ και το 5-1 στο 80’. Ενδιάμεσα ο Darius Ghindovean της Duisburg μείωσε σε 3-1 στο 60’ και ο Jensen Weir της Brighton έκανε το 4-1 στο 75’, ενώ το σκορ έκλεισε στις καθυστερήσεις ο Jesuran Rak-Sakyi της Crystal Palace.

Aaron Donnelly (Βόρεια Ιρλανδία Κ21)

3/9: Μάλτα-Βόρεια Ιρλανδία 4-1 στο Ta’Qali (προκριματικά Ευρωπαϊκού Πρωταθλήματος 2023). Ο Aaron έπαιξε σε όλο τον αγώνα στο κέντρο της άμυνας, αλλά μάλλον θα εύχεται να μην είχε παίξει. Συντριβή για την ομάδα του John Scofield, που πριν καλά καλά καταλάβει τι τη χτύπησε βρέθηκε να χάνει στο ημίχρονο με 3-0, από σουτ του Jake Engerer στο 24’ και του Matteja Veselji στο 36’ και πέναλτι του δεύτερου στο 40’. Ο Scofield έκανε τρεις αλλαγές στο ημίχρονο και η ομάδα του κάπως σουλουπώθηκε, μειώνοντας σε 3-1 στο 58’ με τον Paddy Lane της Fleetwood, αλλά ο Ayrton Attard με αριστερό σουτ στο 84’ έβαλε το κερασάκι στην τούρτα του θριάμβου των Μαλτέζων. Είχαν ρέντα οι Attard αυτές τις μέρες!
7/9: Βόρεια Ιρλανδία-Σλοβακία 1-0 στο Lurgan (προκριματικά Ευρωπαϊκού Πρωταθλήματος 2023). Πρωταγωνιστής ο Aaron στη μεγάλη αντίδραση που έβγαλε η ομάδα του ύστερα από τη βαριά ήττα στη Μάλτα. Όχι μόνο είχε δοκάρι με κεφαλιά στο 38’, αλλά κέρδισε από τον Matej Trusa και το πέναλτι με το οποίο ο αρχηγός Ethan Galbraith της Doncaster διαμόρφωσε το τελικό σκορ στο 54’. Οι Σλοβάκοι είχαν κι αυτοί δοκάρι σε φαλτσαριστό σουτ του Roland Galčík στο 18’. Με τρεις βαθμούς σε δύο αγώνες, η Βόρεια Ιρλανδία είναι στην τρίτη θέση ενός εξαιρετικά αμφίρροπου Γ’ Ομίλου, όπου μόνο η Ισπανία έχει πετύχει το 2/2.

Jamie McDonnell (Βόρεια Ιρλανδία Κ19)

1/9: Βόρεια Ιρλανδία-Νησιά Φερόε 1-0 στο Lurgan (φιλικός αγώνας). Με τον Jamie να παίζει σε όλο το ματς, οι μικροί Βορειοϊρλανδοί του Gerard Lyttle είχαν δοκάρι στο 38’ με τον Charlie Allen της Leeds και γενικά ζορίστηκαν από τους νησιώτες, αλλά πήραν τελικά τη νίκη στο 94’ με πέναλτι που εκτέλεσε στο ντεμπούτο του ο… σχεδόν συνονόματος του δικού μας σέντερ φορ της Tottenham Jamie Donley.
3/9: Βόρεια Ιρλανδία-Νησιά Φερόε 1-0 στο Belfast (φιλικός αγώνας). Και πάλι ο Donley έβαλε το… ποδαράκι του για κάνει τη διαφορά στο ματς, σκοράροντας στο 63’ με κοντινό σουτ, ένα λεπτό αφότου ο Jamie είχε μπει στο ματς αντικαθιστώντας τον Terry Devlin των Dungannon Swifts.

Ben Hammond (Ουαλία Κ18)

3/9: Ουαλία-Αγγλία 1-1 στο Newport (φιλικός αγώνας). Παρ’ όλο που οι φιλοξενούμενοι άρχισαν καλύτερα, οι Ουαλοί του Matty Jones ήταν εκείνοι που άνοιξαν το σκορ στο 20’ σε τετ α τετ του επιθετικού της Fulham Luke Harris, στο πρώτο του γκολ με την Κ18. Ο Ben πήρε στην ανάπαυλα τη θέση του George Abbott της Watford στο κέντρο της άμυνας. Οι νεαροί Άγγλοι, που ειδικά γι’ αυτό το παιχνίδι είχαν ως προσωρινό τεχνικό ηγέτη τον κάποτε υπηρεσιακό προπονητή μας Paul Williams, κατάφεραν τελικά να ισοφαρίσουν με αριστερό πλασέ του 16χρονου Rico Lewis της Manchester City στο 75’.

* H φωτογραφία είναι από την ιστοσελίδα της εφημερίδας Nottingham Post.