laryea signs

Έπαιζε στην ομάδα της πόλης όπου γεννήθηκε, κοντά στην οικογένειά του. Είχε γίνει βασικός και αναντικατάστατος στην Εθνική ομάδα της νέας πατρίδας όπου βρήκαν καταφύγιο οι πρόγονοί του ερχόμενοι από τη μακρινή Γκάνα και ήδη ετοίμαζε σιγά σιγά διαβατήριο και βαλίτσες για την πρωτόγνωρη εμπειρία του Παγκοσμίου Κυπέλλου στο Κατάρ. Και πάνω στο γύρισμα του χρόνου, μια μέρα μετά τα 27α γενέθλιά του, ο Richie Laryea βρέθηκε στο City Ground, φορώντας τη φανέλα με το Νο 14 και με μια καναδική σημαία στους ώμους, να πατάει για πρώτη φορά το χορτάρι του γηπέδου όπου θα ξεκινήσει γι' αυτόν το όνειρο της Αγγλίας.

Καταρχάς να μάθουμε να προφέρουμε το όνομά του - τουλάχιστον όπως το πρόφεραν στον Καναδά: Λαρέα. Με μπόι 1,75 μ. και απίστευτη ταχύτητα μπορεί να παίξει μπακ και εξτρέμ, κυρίως στα δεξιά αλλά έχοντας στη φαρέτρα και καμιά εικοσαριά επίσημα παιχνίδια στα αριστερά, οπότε μπορεί να προσφέρει κάλυψη και όσο ο Max Lowe θα παραμείνει ακόμα παροπλισμένος (λέγεται ότι δεν θα είναι για πολύ). Τα σπριντ του και οι ανασταλτικές και επιθετικές του ικανότητες του επιτρέπουν να "παίρνει" όλη την πλευρά, καθιστώντας τον έτσι πολύ χρήσιμο για το αγαπημένο 3-4-3 του Steve Cooper. Δεξιά έχει βέβαια τρομερό ανταγωνισμό από τον Djed Spence και δεν προβλέπεται να παίξει και πολύ εκεί, προσωπικά όμως με εξέπληξε ευχάριστα από τα βίντεο που είδα το γεγονός ότι όταν μπουκάρει στην αντίπαλη περιοχή έχει πάντα το κεφάλι ψηλά και μπορεί να βρει τον συμπαίκτη σε θέση για σουτ με άνεση, ενώ και στα τελειώματά του είναι καμιά φορά εντυπωσιακός. Έχει καλά πόδια (κυρίως δεξί, αλλά και το αριστερό κάθε άλλο παρά... ντρέπεται να το χρησιμοποιήσει) και δεν διστάζει ούτε για το μακρινό σουτ, αν και το μεγάλο του ατού είναι το διαγώνιο.

Είναι "διπλοθεσίτης" όπως ο Jordi Osei-Tutu, που όπως είχαμε προαναγγείλει ο δανεισμός του έληξε και επέστρεψε στην Arsenal, με τη διαφορά ότι το δικό του ιστορικό τραυματισμών μοιάζει με ποινικό μητρώο παιδιού του κατηχητικού: όσο κι αν έψαξα βρήκα μόνο ένα... διάστρεμμα που του στοίχισε τρεις αγώνες την περίοδο 2019-'20! Τελικά δεν είναι και τόσο έκπληξη που αυτός ο τύπος πληρούσε το πακέτο των προϋποθέσεων, πέραν του ότι το MLS είναι ένα πρωτάθλημα που ο Dane Murphy λόγω καταγωγής γνωρίζει καλά. Όσο για το ποσό που συμφωνήθηκε για τη μεταγραφή του, πριν κάνει το υπερατλαντικό ταξίδι, περάσει τα ιατρικά, πάρει και την απαραίτητη άδεια εργασίας στο Ηνωμένο Βασίλειο και υπογράψει για 3,5 χρόνια (ως το καλοκαίρι του 2025), δεν ανακοινώθηκε επίσημα (τι έκπληξη), όμως κατά δημοσιογραφικές πληροφορίες αγγίζει το... ιλιγγιώδες ποσό των 750.000 λιρών.

Δεν έχει παίξει ποτέ μακριά από τη Βόρεια Αμερική. Πρωτοκλώτησησε το τόπι για πρώτη φορά επίσημα στην ημιεπαγγελματική League1 Ontario, όπου ο μικρότερος αδελφός του, ο Reginald, συνεχίζει να αγωνίζεται. Όπως ο Ethan Horvath, έπαιξε κι αυτός κολεγιακό ποδόσφαιρο, έστω για δύο μόνο χρόνια, στους "Zips" του πανεπιστημίου Akron του Ohio, φτάνοντας μάλιστα το 2015 ως τους ημιτελικούς του πρωταθλήματος ποδοσφαίρου του NCAA. Ακολούθως, όπως συνηθίζεται σε όλα σχεδόν τα αθλήματα στις ΗΠΑ, δήλωσε συμμετοχή στο ντραφτ του 2016, όπου επελέγη στο Νο 7 από την Orlando City. Στην αρχή έπαιξε στη δεύτερη ομάδα της, στην αναπτυξιακή λίγκα του MLS (35 αγώνες, 3 γκολ, 2 ασίστ), αλλά τον Ιούνιο του 2017 ήρθε ο καιρός να κάνει το ντεμπούτο του και στην κανονική ομάδα, σε έναν αγώνα απέναντι στους Chicago Fire, μπαίνοντας μάλιστα ως αλλαγή του μεγάλου Βραζιλιάνου Kaká!

Η City, πάντως, τον χρησιμοποίησε μόνο σε 21 αγώνες, δεν του ανανέωσε το συμβόλαιο, και τον Μάρτιο του 2019 ο Laryea επέστρεψε στη γενέτειρά του, το Toronto, για να αγωνιστεί με τα χρώματα της Toronto FC. Ήταν η κίνηση που έκανε τη διαφορά. Έπαιξε τρεις γεμάτες σεζόν (απολογισμός 83 εμφανίσεις, 9 γκολ και 12 ασίστ), φτάνοντας στον τελικό του MLS το 2019 (η ομάδα του έχασε από τους Seattle Sounders), εντυπωσιάζοντας με τις εμφανίσεις του και κερδίζοντας ατομικές διακρίσεις. Τα νέα δεν άφησαν ασυγκίνητο τον ομοσπονδιακό προπονητή του Καναδά John Herdman, που τον κάλεσε στην Εθνική και τον έβαλε να παίξει για πρώτη φορά τον Σεπτέμβριο του 2019, στο 6-0 επί της Κούβας για το Nations League της CONCACAF. Από τότε μετράει 22 συμμετοχές και ένα γκολ (εναντίον της Βερμούδας τον Μάρτιο του 2021) και είναι αναπόσπαστο κομμάτι της ξέφρενης πορείας των Καναδών, που με μια πολύ καλή ομάδα και αστέρι τον αριστερό μπακ-χαφ της Bayern Μονάχου Alphonso Davies έφτασαν ως τα ημιτελικά του φετινού Gold Cup (του Κυπέλλου Εθνών της CONCACAF, ας το πούμε έτσι) και αυτή τη στιγμή προηγούνται στη βαθμολογία της ζώνης Βόρειας και Κεντρικής Αμερικής και Καραϊβικής στα προκριματικά του Παγκοσμίου Κυπέλλου, έχοντας αφήσει πίσω ΗΠΑ και Μεξικό και έχοντας ουσιαστικά τσεκάρει ήδη το εισιτήριο για το Κατάρ κι ας απομένουν άλλοι έξι αγώνες. Αυτό το τελευταίο είναι και το "αγκάθι" στην περίπτωση Laryea, αφού θα χρειαστεί να τον στερηθούμε στα τέλη Ιανουαρίου με αρχές Φεβρουαρίου, όπου ο Καναδάς έχει τρία ματς μεταξύ των οποίων και το μεγάλο ντέρμπι με τις ΗΠΑ, όπως και για άλλα τρία που δεν έχουν οριστεί ακόμα. 

"Νιώθω καταπληκτικά που είμαι εδώ", είπε το τρίτο μεταγραφικό απόκτημα της Forest τον Ιανουάριο, μετά τους Keinan Davis και Steve Cook, στις πρώτες του δηλώσεις. "Από την ώρα που μπήκα στις εγκαταστάσεις της ομάδας βλέπω μόνο θετικά πράγματα και ελπίζω να συνεχίσω έτσι. Πηγαίνεις στο γήπεδο και βλέπεις αμέσως μπροστά σου την ιστορία. Αυτό σημαίνει αγγλικό ποδόσφαιρο, με το οποίο μεγάλωσα από παιδί. Η Championship έχει πολλούς αγώνες και πολύ γρήγορο ρυθμό κι αυτό με ενθουσιάζει. Είμαι έτοιμος να δουλέψω και να μπω να παίξω στο γήπεδο με 30 χιλιάδες κόσμο στην κερκίδα. (σ.σ. Μάλλον θα πάρει πρώτα μια γεύση από τα επίσημα, παρακολουθώντας τον αυριανό μεγάλο αγώνα Κυπέλλου με την Arsenal.) Είμαι πρόθυμος να τα δώσω όλα για τους συμπαίκτες μου και την ομάδα".

Και ο Cooper, όμως, έπλεξε το εγκώμιο του νέου του παίκτη: "Με μεγάλη χαρά υποδεχόμαστε τον Richie στον σύλλογο. Έχει γερές βάσεις ως παίκτης, έχει παίξει στο MLS και στην Εθνική Καναδά και ανυπομονούμε να δούμε την εξέλιξή του. Έχει δίψα να μάθει και να καθιερωθεί στην Αγγλία και μας δίνει επιπλέον επιλογές στα άκρα, πράγμα πολύ σημαντικό. Είμαι πολύ ευχαριστημένος που κάνουμε τις κινήσεις μας από νωρίς τον Ιανουάριο, αφού οι νεοαποκτηθέντες μπορούν έτσι να ενσωματωθούν γρήγορα στο προπονητικό πρόγραμμα και να συνηθίσουν στη σκέψη ότι ανήκουν πια στη Nottingham Forest". Ο κόουτς άφησε να εννοηθεί ότι θα αποκτηθούν και άλλοι παίκτες, αλλά θα ελαφρύνει και το ρόστερ από κάποια περιττά βάρη...

* Η φωτογραφία είναι από τον επίσημο λογαριασμό του συλλόγου στο facebook.