birmingham20211

"It's the most wonderful time of the year", ξεκινάει ένα πασίγνωστο αγγλικό χριστουγεννιάτικο τραγούδι. Συνήθως η Boxing Day είναι επίσης "wonderful" για το αγγλικό ποδόσφαιρο, με πολύ θέαμα και αρκετά γκολ, όπως έχουμε άλλωστε διαπιστώσει και από παιχνίδια της δικής μας ομάδας αυτή τη μέρα. Βεβαίως αναφερόμαστε σε αγώνες που γίνονται σε γεμάτα γήπεδα, αφού ο κόσμος το έχει βάλει μόνιμα στο πρόγραμμά του να χωνεύει τη χριστουγεννιάτικη γαλοπούλα στην κερκίδα συνοδεία μπύρας. Αυτά όμως σε άλλες εποχές. Στην Αγγλία του κορονοϊού ο κόσμος έμεινε σπίτι, και όσον αφορά εμάς και το θέαμα επίσης.

The most boring game of the year. Το πιο βαρετό παιχνίδι του 2020, που φεύγει και δεν θα λείψει σε κανέναν, ήταν αυτό που είδαμε σήμερα στο City Ground (θυμίζουμε ότι σύμφωνα με τα νέα μέτρα μόνο... στο Liverpool επιτρέπεται πλέον η παρακολούθηση αγώνα από έστω 2.000 άτομα). Μια ομάδα το ίδιο κακή με μας, αν όχι χειρότερη, ήρθε ξεκάθαρα να πάρει την ισοπαλία και τα κατάφερε με σχετική άνεση, πράγμα φυσικά που μας λέει πολλά πράγματα για τη δική μας ομάδα. Προσωπικά, σήμερα πείστηκα ότι τα όνειρα που κάναμε στις αρχές της χρονιάς αποτελούν και επίσημα πλέον παρελθόν. Όχι, δεν θα κάνουμε καμιά αντεπίθεση για να πλησιάσουμε προς την κορυφή. Αντίθετα, θα μένουμε γαντζωμένοι κοντά στην επικίνδυνη ζώνη και θα νιώθουμε και ευτυχισμένοι που η Derby έχασε ξανά και η Rotherham δεν παίζει λόγω κρουσμάτων κορονοϊού στην ομάδα της, οπότε αργότερα θα πρέπει να παλέψει και με το βεβαρημένο πρόγραμμα...

Ήταν πραγματικά άθλια η σημερινή εμφάνιση της Forest, της ίδιας σχεδόν ομάδας που πάλεψε αρκετά πριν από μία εβδομάδα στο Λονδίνο απέναντι στη Millwall (η αποστολή ήταν ακριβώς η ίδια και η μόνη αλλαγή στο αρχικό σχήμα ήταν η επιστροφή του Tobias Figueiredo αντί του Loïc Mbe Soh). Ειδικά στο δεύτερο ημίχρονο, και παρά τις αλλαγές του Chris Hughton που υποτίθεται την έκαναν πιο επιθετική, η ομάδα ήταν να τη λυπάσαι, καθώς όχι μόνο δεν έδωσε συνέχεια στο κάπως υποφερτό πρώτο, αλλά και παραχώρησε γενναιόδωρα -στο πνεύμα των ημερών- στην εξίσου ελεεινή Birmingham όχι απλώς την πρωτοβουλία των κινήσεων τόσο την απόλυτη σιγουριά ότι δεν πρόκειται να φάει γκολ, όσο και την ελπίδα ότι κάποια στιγμή μπορεί να σπάσει ο διάολος το ποδάρι του και να φύγει και με το τρίποντο. Οι Blues -που σήμερα έπαιζαν με πράσινα- προέρχονταν από τρεις σερί ήττες και ήθελαν τουλάχιστον να διακόψουν το αρνητικό σερί. Ο Aitor Karanka, που πριν τον αγώνα είχε εγκάρδια ανταλλαγή απόψεων με τον Hughton (του είπε άραγε υπό ποιες συνθήκες έφυγε και τι να προσέχει;), στην πρώτη επιστροφή του στο γήπεδο όπου κάποτε ήταν το απόλυτο (;) αφεντικό, παρουσίασε μια ομάδα χωρίς αρχή και τέλος, με μόνη ορατή εντολή να κρατήσει μακριά από την εστία της μια από τις χειρότερες επιθέσεις της κατηγορίας. Σιγά το κατόρθωμα. Πιο δύσκολο είναι να κάνεις βόλτα στη χριστουγεννιάτικη Αθήνα χωρίς να σε σταματήσει αστυνομικός.

Ενδεικτικά θα αναφέρω ότι οι φιλοξενούμενοι έκαναν το πρώτο τους σουτ στο 41' και το δεύτερο λίγο αργότερα. Κανένα από τα δύο δεν έφτασε ως τον Brice Samba, αφού αμφότερα βρήκαν πάνω σε σώματα. Εμείς είχαμε δέκα τελικές προσπάθειες ως τότε. Και τι μ' αυτό; Αν εξαιρέσουμε δύο προσπάθειες του... Ryan Yates, τις οποίες εξουδετέρωσε δύσκολα ο Neil Etheridge, οι υπόλοιπες ήταν είτε άστοχες, είτε εύκολη λεία για τον γκολκίπερ που κάποτε οδήγησε την Cardiff στην άνοδο. O 30χρονος πια τερματοφύλακας της Εθνικής... Φιλιππίνων (θα προσέξατε τα χαρακτηριστικά του που παραπέμπουν φανερά στην Άπω Ανατολή) παραμένει μια χαρά, αν και μου φάνηκε ότι έχει πάρει λίγα κιλάκια! Στο 4' έπεσε και έβγαλε με το ένα χέρι κόρνερ το μακρινό σουτ του Yates, και στο 29', στη μεγαλύτερη μάλλον ευκαιρία που δημιουργήσαμε στο ματς, έπειτα από σέντρα του Yuri Ribeiro και πρώτη κεφαλιά του Lewis Grabban, ο αμυντικός μας χαφ έπιασε ένα γεμάτο γυριστό δεξί βολέ μέσα από την περιοχή, αλλά ο Etheridge ήταν πάλι εκεί για να οριζοντιωθεί και να διώξει.

Και εκεί που περιμέναμε ότι θα χτίζαμε πάνω σε αυτή την υπεροχή για να δημιουργήσουμε κάτι καλύτερο στο δεύτερο ημίχρονο, ως συνήθως λογαριάζαμε χωρίς τον ξενοδόχο - τη δική μας ομάδα δηλαδή. Περιέργως, η τοποθέτηση στην ανάπαυλα του παλιόφιλου Gary Gardner στο δεξί άκρο της επίθεσης της Birmingham, στη θέση του Alen Halilović που και δεν είχε κάνει και πολλά και είχε χτυπήσει κιόλας, αποδιοργάνωσε εντελώς τη δική μας αριστερή πλευρά. Ο Ribeiro στα πρώτα δευτερόλεπτα της επανάληψης δέχθηκε τη μπάλα στο πρόσωπο από μια δυνατή κόντρα του Gardner, έμεινε αρκετή ώρα κάτω και όσο περνούσε η ώρα γινόταν και πιο ακίνδυνος, ενώ ο Alex Mighten δεν μπορούσε να ανταποκριθεί καθόλου στα αμυντικά του καθήκοντα και στην επίθεση δεν μπορούσε να κάνει ούτε μία ολοκληρωμένη ενέργεια. Μάλιστα μετά από λάθος πάσα του μικρού προς τον Samba Sow οι Blues απείλησαν για πρώτη φορά στο 55', με τον Ivan Sánchez να κλέβει και να ανοίγει μέσα στην περιοχή στον συνονόματό του Κροάτη Ivan Šunjić, που όμως πήγε αρκετά πλάγια και το σουτ του μπλόκαρε ο Samba. 

O Hughton αποφάσισε να ανακατέψει την τράπουλα, βγάζοντας όμως τον Sammy Ameobi, που σήμερα δεν πήγε καλά, για να μπει ο Anthony Knockaert, και ρίσκαρε λίγο με τον Lyle Taylor στη θέση του Sow. Αυτό ανάγκασε τον Cafú, που στο πρώτο ημίχρονο είχε συνέχεια τη μπάλα στα πόδια του με συνέπεια να φάει πολύ ξύλο από τους αντιπάλους του αλλά τουλάχιστον μοίραζε τη μπάλα σωστά προς τα εμπρός, να οπισθοχωρήσει, και επιπλέον ο Γάλλος (λίγες μέρες πριν λήξει ο δανεισμός του, μην ξεχνάμε) δεν ανταποκρίθηκε στις προσδοκίες, ειδικά από τη στιγμή που πέρασε και ο Joe Lolley στη θέση του Mighten και οι δυο τους μπερδεύτηκαν αρκετές φορές και δεν επηρέασαν σχεδόν καθόλου την πορεία του αγώνα. Ούτε ο Taylor ήταν ιδιαίτερο πρόβλημα για την άμυνα του Karanka, καθώς μάλιστα ο Grabban κουραζόταν όσο περνούσε η ώρα και οπισθοχωρούσε, αλλά δεν γινόταν αλλαγή. Χαρακτηριστική ήταν η φάση του 73', όταν ο Knockaert βρήκε με ωραία μπαλιά στα αριστερά τον Lolley και αυτός γύρισε στον Lewis, που από το ύψος της περιοχής έπιασε ένα αδύναμο σουτ που αποκρούστηκε από το κεφάλι του Marc Roberts.

Ειδικά από το 70' και πέρα η Birmingham, χωρίς να εγκαταλείψει ποτέ την τακτική "πέφτω κάτω και παραμένω όση ώρα μπορώ", κατάφερε και έφτιαξε και φάσεις και λίγο έλειψε να μας τιμωρήσει για τα καλά. Στο 78' οι φιλοξενούμενοι βγήκαν στην κόντρα και ο Sánchez έφτασε χωρίς ιδιαίτερο κόπο απέναντι στον Samba, που ευτυχώς έπεσε και απέκρουσε. Στο 80' ο Yates για απείλησε τρίτη φορά, όταν μετά από πάσα του Taylor βγήκε πλάγια δεξιά στην περιοχή και σούταρε πάνω στον Etheridge. O τελευταίος "έσβησε" και την τελευταία αξιόλογη φάση του αγώνα, στο 90', όταν η άμυνά του απέτυχε να απομακρύνει σωστά σε φάουλ του Cafú, o Worrall που πήρε το ριμπάουντ στη δεξιά γωνία της μεγάλης περιοχής πέρασε με σπριντ τον αντίπαλό του (!!!) και γύρισε στην περιοχή, όπου ο Figueiredo σούταρε δυνατά, αλλά ο γκολκίπερ της Birmingham απέκρουσε με τα γόνατα πεσμένος στο χορτάρι. Όλα τελείωσαν εκεί. Στο μεταξύ ακούγαμε τα κατορθώματα του Brennan Johnson, που έβαλε δύο γκολ στο 5-1 της Lincoln επί της Burton και λέγεται ότι θα ανακληθεί στο City Ground. Θα μάθουμε σύντομα...

Η Forest παρέμεινε στην 20ή θέση, δύο βαθμούς κάτω από τη 19η QPR που βρίσκεται σε ελεύθερη πτώση (ήττα και σήμερα, 0-2 εντός από τη Swansea) και δύο πάνω από την 21η Rotherham που όμως έχει δύο ματς λιγότερα (ο αγώνας της στο Riverside με τη Middlesbrough σήμερα αναβλήθηκε λόγω κορονοϊού, όπως άλλωστε και της Bournemouth με τη Millwall λόγω πολλαπλών κρουσμάτων στους Λονδρέζους, που ευτυχώς δεν επηρέασαν τη δική μας ομάδα) και από την 22η Derby που έχασε μεν σήμερα στο Pride Park από την Preston (0-1), έχει όμως και αυτή έναν αγώνα λιγότερο (της προηγούμενης αγωνιστικής με τη Rotherham). Η επόμενη αντίπαλός μας, η Stoke, που την Τρίτη θα μας φιλοξενήσει στο Britannia, σήμερα έμεινε και αυτή στη λευκή ισοπαλία εκτός έδρας απέναντι στην Coventry και παραμένει έβδομη και σε απόσταση βολής από την εξάδα. Για την 21η αγωνιστική είχαμε ακόμα Barnsley-Huddersfield 2-1, Blackburn-Sheffield Wednesday 1-1, Bristol City-Wycombe 2-1 (δεν νικάνε και οι δύο ουραγοί όπως βλέπετε, οπότε... όλα καλά), Cardiff-Brentford 2-3, Reading-Luton 2-1. Αργά το βράδυ παίζουν Watford-Norwich στο ντέρμπι της ημέρας, που είναι και το πρώτο ματς των Hornets με τον Xisco Muñoz στον πάγκο τους αντί του Vladan Ivić, ο οποίος απολύθηκε παρ' όλο που ήταν Μάνατζερ του Μήνα για τον Νοέμβριο! Να που υπάρχουν και πιο ανισόρροποι από μας...

Forest: Samba, Christie, Figueiredo, Worrall, Ribeiro, Sow (L. Taylor 61’), Yates, Cafú, Mighten (Lolley 68’), Ameobi (Knockaert 61’), Grabban.
Birmingham: Etheridge, Colin, Roberts, Dean, Friend, Clayton, Šunjić, Sánchez, Halilović (Gardner 46’), Bela, Hogan (Jutkiewicz 93’).
Διαιτητής: Jeremy Simpson. Κίτρινες: Ribeiro 36', Grabban 64', Yates 92' - Dean 42', Colin 89'.
Θεατές: -

Chris Hughton: "Ήταν ένα δύσκολο παιχνίδι, απέναντι σε μια αντίπαλο που προερχόταν από διαδοχικές ήττες στα τελευταία της παιχνίδια. Έστησε το τείχος της, δούλεψε σκληρά για να περιορίσει την κατοχή της μπάλας από μας και πρέσαρε καλά. Νομίζω πως έπρεπε να κάνουμε περισσότερα πράγματα με τη μπάλα στα πόδια, παρ' όλα αυτά καταφέραμε να βρεθούμε σε κάποιες καλές θέσεις, αλλά αν σκεφτώ κάποια άλλα παιχνίδια μας, ειδικά στο γήπεδό μας, είχαμε περισσότερο στα πόδια μας τη μπάλα από σήμερα και βρεθήκαμε σε καλύτερες θέσεις. Οπότε τα πράγματα έγιναν ακόμα πιο δύσκολα για μας. Έγινε μάχη σώμα με σώμα, αλλά έτσι είναι το ποδόσφαιρο σε αυτή την κατηγορία. Σε άλλα παιχνίδια ο ρυθμός ανοίγει και έχεις την ελευθερία που ζητάς, αλλά η Birmingham ήρθε εδώ να παίξει 4-1-4-1 με μεγάλη αποφασιστικότητα και καλό πρέσινγκ. Ως προς αυτό της αξίζουν συγχαρητήρια. Αμυντικά είμαι ευχαριστημένος που κρατήσαμε την εστία μας ανέπαφη, αλλά νιώθω ότι για το βήμα παραπάνω πρέπει να κάνουμε πιο πολλά πράγματα με τη μπάλα, και να είμαστε λίγο πιο θαρραλέοι όταν πηγαίνουμε στη μπάλα ώστε να βγαίνουμε σε ακόμα καλύτερες θέσεις. Σήμερα ήθελα από την ομάδα περισσότερη δημιουργία, αλλά για πολλοστή φορά δεν συνέβη αυτό. Σε πολλά παιχνίδια βρεθήκαμε στις θέσεις που έπρεπε. Η ομάδα δουλεύει, βγαίνει εκεί που πρέπει, αλλά είτε μας προδίδει η τελική πάσα, είτε δεν έχουμε αρκετούς παίκτες στην αντίπαλη περιοχή. Σε αυτό το τελευταίο έχουμε βελτιωθεί και αξίζουν συγχαρητήρια στην ομάδα, αλλά δεν φτιάχνουμε τις ευκαιρίες που φτιάχναμε στο παρελθόν, ειδικά στο γήπεδό μας".

* Η φωτογραφία είναι από την ιστοσελίδα της εφημερίδας Nottingham Post