dennis kouyate sign

Τελικά ούτε τις διακοπές είναι να κοιμάσαι νωρίς τα βράδια. Γύρω στα μεσάνυχτα ανακοινώθηκε ο Emmanuel Dennis. Κατά τις δύο έσκασε μύτη και ο Cheikhou Kouyaté! Δύο μεταγραφές που γνωρίζαμε από μέρες ότι θα γίνονταν, για να προσθέσουν βάθος στην επίθεση και το κέντρο μας αντίστοιχα. Και οι δύο με πολύ αξιόλογο βιογραφικό και εμπειρίες από την Premier League και άλλα δυνατά πρωταθλήματα, γίνονται η 13η και η 14η φετινή μεταγραφή μας αντίστοιχα. Οι επιλογές του Steve Cooper όλο και αυξάνονται, όπως βέβαια και ο βαθμός δυσκολίας της μετατροπής όλων αυτών των μονάδων σε αξιόμαχο σύνολο.

Αν πιστέψουμε όσα γράφονταν αυτές τις μέρες, ο Dennis κατέρριψε το ρεκόρ μεταγραφής του συμπατριώτη του και συμπαίκτη του στην Εθνική Νιγηρίας Taiwo Awoniyi, με τον οποίο πλέον θα συνεργάζονται στην επίθεση της Forest. Αν και ξεκίνησε στα δύο πρώτα φετινά ματς της Watford στην Championship, ήταν γνωστό πως ήθελε να γυρίσει στην Premier League, όπου πέρσι κατέγραψε 33 συμμετοχές και 10 γκολ (συν άλλες δύο στο FA Cup) και υπήρξε μία από τις φωτεινές αναλαμπές μιας σεζόν στην οποία οι Hornets γνώρισαν τον υποβιβασμό. Για να μας τον δώσουν δε, πήραν κατά το έγκυρο BBC 20 εκατομμύρια λίρες (μάλλον μαζί με τα μπόνους, αφού το Transfermarkt επιμένει στα 15 εκ. ευρώ), και ποιον απέκτησαν λέτε για να τον αντικαταστήσουν; Τον Keinan Davis!

Γεννημένος στις 15 Νοεμβρίου 1997 στη Yola της Νιγηρίας, ο Emmanuel πέρασε έξι χρόνια στην ακαδημία Kwara του Ilorin (αν θυμάστε, της πόλης όπου γεννήθηκε ο Awoniyi, που είναι κάπου δύο μήνες μεγαλύτερος). Στα 18 του, την άνοιξη του 2016, άνοιξε κι αυτός τα φτερά του για την Ευρώπη, πηγαίνοντας να παίξει στην Ουκρανία για την ταπεινή Zorya Luhansk. Τα πήγε περίφημα, πέτυχε στο ντεμπούτο του το πρώτο γκολ στο 3-0 επί της Olimpik Donetsk, έπαιξε και στους ομίλους του Europa League απέναντι σε Feyenoord, Fenerbahçe και Manchester United και άρχισε να συγκεντρώνει βλέμματα. Η Zorya εκείνη τη σεζόν τερμάτισε τρίτη στο πρωτάθλημα, με τον Dennis να πετυχαίνει 6 γκολ σε 26 συμμετοχές. 

Αν και είχαν κυκλοφορήσει πληροφορίες για ενδιαφέρον της Manchester City και μιας ομάδας της Bundesliga (που δεν έγινε ποτέ γνωστή), τελικά η Club Brugge ήταν εκείνη που έδωσε 1,2 εκ. ευρώ και τον απέκτησε. Ξεκίνησε εντυπωσιακά, με πέντε γκολ στα έξι πρώτα παιχνίδια του, παίρνοντας και μια πρώτη γεύση από Champions League (όπου και σκόραρε στο 3-3 με τη Başakşehir). Στην κορυφαία διασυλλογική διοργάνωση θα έκανε τον Οκτώβριο του 2019 και το παιχνίδι της ζωής του, πετυχαίνοντας δύο γκολ στο 2-2 στο "Santiago Bernabéu" απέναντι στη Real. Με τη Brugge κατέκτησε δύο πρωταθλήματα Βελγίου (2018, 2020) και συνολικά είχε 116 συμμετοχές και 29 γκολ σε τέσσερις σεζόν παρουσίας - οκ, τρεισήμισι, αφού στο δεύτερο μισό του 2020-'21 έπαιξε δανεικός στη Bundesliga με τα χρώματα της Κολονίας (10 ματς, 1 γκολ). 

Τον Ιούνιο του 2021 έκανε το μεγάλο βήμα για την Premier League υπογράφοντας στη νεοφώτιστη Watford, με την οποία σκόραρε επίσης στο ντεμπούτο του, στο 3-2 της πρεμιέρας επί της Aston Villa. Τα πήγε πολύ καλά παρά την κακή σεζόν της ομάδας, και μάλιστα ήταν στους υποψήφιους για το βραβείο του Παίκτη του Μήνα στην Premier League τον περασμένο Νοέμβριο, με πιο εντυπωσιακή εμφάνιση στον θρίαμβο με 4-1 επί της Manchester United με ένα γκολ και δύο ασίστ. 

Στην Εθνική Νιγηρίας κλήθηκε για πρώτη φορά το 2019, παίζοντας λίγα λεπτά στο φιλικό 2-2 με τη χώρα που τον πρωτοφιλοξένησε, την Ουκρανία. Στις αρχές του 2022 κλήθηκε για το Κύπελλο Εθνών Αφρικής, αλλά η Watford δεν τον άφησε να φύγει, με την ομοσπονδία της Νιγηρίας να διαμαρτύρεται έντονα. Ξανάπαιξε τον Μάρτιο στα προκριματικά του Μουντιάλ, όπου η Νιγηρία έχασε το εισιτήριο για το Κατάρ από τη Γκάνα, και σε κάποιους αγώνες το καλοκαίρι. Έχει 7 συμμετοχές και ένα γκολ (τον Ιούνιο στο 10-0 επί των αδύναμων νησιωτών του Αγίου Θωμά και Πρίγκιπα για τα προκριματικά του Copa Africa), αλλά δεν έχει συμπληρώσει ποτέ ολόκληρο 90λεπτο. 

Ο Dennis, που υπέγραψε τετραετές συμβόλαιο με τους Reds, δεν έχει την κορμοστασιά του Awoniyi (μόλις 1,75 μ.), και τον λες περισσότερο περιφερειακό επιθετικό. Από τα βίντεο διαπιστώνει κανείς ότι του αρέσει να κινείται και στα πλάγια (έχει άλλωστε αγωνιστεί αρκετές φορές στην καριέρα του και ως εξτρέμ), να κάνει εντυπωσιακές ντρίμπλες και τακουνάκια, να ψάχνει την ασίστ στον συμπαίκτη (6 είχε πέρσι στη Watford). Ένας πολύ χρήσιμος παίκτης, που μακάρι να ανταποκριθεί στις προσδοκίες και να γίνει μια επιπλέον απειλή στην επίθεσή μας.

Ο Kouyaté, από την πλευρά του, είναι... παλιά καραβάνα (γεννημένος στις 21 Δεκεμβρίου 1989 στο Dakar της Σενεγάλης), με 530 επαγγελματικούς αγώνες (και 26 γκολ) στη μακρόχρονη καριέρα του, και μπορεί να αγωνιστεί ως κεντρικός χαφ και κεντρικός αμυντικός. Είχε μείνει ελεύθερος από την Crystal Palace, με την οποία έκανε αξιοπρόσεκτη πορεία στην Premier League (όπως και με τη West Ham νωρίτερα), και μάλλον είναι το αντίδοτο στην άρνηση του συμπαίκτη του στην Εθνική Σενεγάλης Idrissa Gueye να έρθει σε μας από την Paris Saint-Germain. Τεράστια η εμπειρία του, έφυγε από τους Eagles με το κεφάλι ψηλά και βασικός στον ημιτελικό του FA Cup στο Wembley, όπου ηττήθηκαν με 2-0 από την Chelsea. Ένας "βράχος" 1,89 μ. στο κέντρο ή στην άμυνα, που ελπίζουμε να συνεχίσει και σε μας στον ίδιο ρυθμό.

Μετά από μια δεκαετία ως πιτσιρικάς στη Yego Dakar, ξενιτεύτηκε κι αυτός, και μάλιστα πήγε επίσης στο Βέλγιο (χωρίς την... παρεμβολή της Ουκρανίας). Πρώτη του ομάδα ήταν η RWDM, αυτή που ξέραμε μικροί ως Racing White Molenbeek. Κατευθείαν στα βαθιά, στην πρώτη κατηγορία της χώρας, έπαιξε μόλις δέκα ματς αλλά ήταν αρκετά για να προσελκύσει το ενδιαφέρον των "μεγάλων" και να υπογράψει το επόμενο κιόλας καλοκαίρι (2008) στην Anderlecht, έχοντας φύγει με κακές συνθήκες από τη RWDM, που αρνιόταν να του καταβάλει μισθούς τριών μηνών. Οι "μοβ" των Βρυξελλών τον έστειλαν ένα χρόνο να "ψηθεί" στην Kortrijk, και πείστηκαν βλέποντάς τον να παίζει 26 φορές και να πετυχαίνει 3 γκολ. Τις πέντε σεζόν που ακολούθησαν, ο Kouyaté ήταν βασικός και αναντικατάστατος στην Anderlecht (συνολικά 206 συμμετοχές και 5 γκολ), με την οποία κατέκτησε τέσσερα πρωταθλήματα (2010, 2012, 2013, 2014) και τρία Super Cup (2010, 2012, 2013). 

Στα 24 προς 25 του, είχε έρθει η ώρα να δοκιμάσει τη μεγάλη πρόκληση της Premier League, και τον Ιούνιο του 2014 υπέγραψε στη West Ham για το ποσό των 7 εκ. λιρών. Ντεμπουτάρισε αμέσως, σε ντέρμπι με την Tottenham, όπου οι Hammers έχασαν 1-0 αλλά ο ίδιος ήταν, κατά το BBC, "εντυπωσιακός", αναγκάζοντας τον μάνατζέρ του Sam Allardyce να τον συγκρίνει με τον... μέλλοντα προπονητή του Patrick Vieira! Εκείνη τη σεζόν πέτυχε τέσσερα γκολ, τα δύο μάλιστα απέναντι σε Arsenal και Manchester United. Στο δεύτερο ματς, μάλιστα, είχε την κορυφαία απόδοση παίκτη της ομάδας του στη σεζόν σε μεμονωμένο αγώνα. Την επόμενη σεζόν (2015-'16) αποβλήθηκε δύο φορές, μία από τον... αγαπημένο μας Jon Moss και μία από τον πρώην αρχιδιαιτητή της Ελλάδας Mark Clattenburg, αλλά μετά από εφέσεις της West Ham ακυρώθηκαν και οι δύο κόκκινες! Στις 4 Αυγούστου 2016, μετά την απόφαση για την κατεδάφιση του Upton Park, πέτυχε το πρώτο γκολ της West Ham στο Ολυμπιακό Στάδιο του Λονδίνου, το οποίο χρησιμοποιεί από τότε ως έδρα, απέναντι στη σλοβενική Domžale για το Europa League (μια διοργάνωση στην οποία έχει συνολικά 28 συμμετοχές και 3 γκολ), και την ίδια σεζόν ένα εντυπωσιακό γκολ με μακρινό σουτ στην εστία της Swansea. Τον Νοέμβριο του 2018 σκόραρε για τελευταία φορά με τους Hammers κατά της Leicester, κάνοντας μάλιστα και μια χαρακτηριστική χειρονομία διαμαρτυρίας για τη συνεχιζόμενη ύπαρξη σκλάβων στη Λιβύη.

Το καλοκαίρι του 2018, μετά από 147 συμμετοχές, 15 γκολ και 10 ασίστ, με τη West Ham, μετακινήθηκε κάποιες... γειτονιές στο Λονδίνο και υπέγραψε τετραετές συμβόλαιο στην Crystal Palace έναντι 9,5 εκ. λιρών. Δέκα μέρες αργότερα έκανε το ολιγόλεπτο ντεμπούτο του αντικαθιστώντας τον Αγγλοκύπριο Andros Townsend. Άργησε να σκοράρει για τους Eagles - το κατάφερε ανήμερα της Boxing Day του 2019 με θύμα τη... West Ham. Μαζί με τον πρώην άσο του Ολυμπιακού Luka Milivojević δημιούργησαν ένα δυνατό δίδυμο στο κέντρο, πριν την έλευση του Vieira το 2021. Ο κάποτε ηγέτης της Arsenal και διεθνής με τη Γαλλία κόουτς τον μετακίνησε στο κέντρο της άμυνας, από όπου είχε σημαντική συμβολή στην περσινή πορεία της ομάδας ως τα ημιτελικά του FA Cup. Αν και τα χρόνια είχαν περάσει, η παρουσία του Kouyaté στην Palace ήταν εφάμιλλη αυτής της West Ham: επίσης σε τέσσερις σεζόν, 141 αγώνες, 3 γκολ και 5 ασίστ. Δεν ήταν αρκετή όμως για τον Γάλλο για να προτείνει την ανανέωση του συμβολαίου του.

Με την Εθνική Σενεγάλης, όπου μετράει 82 συμμετοχές και 4 γκολ (συν τέσσερις με την Ολυμπιακή ομάδα το 2012 στο Λονδίνο), ντεμπουτάρισε τον Φεβρουάριο του 2012 σε ένα φιλικό 0-0 με τη Νότια Αφρική. Έκτοτε έχει παίξει τέσσερις φορές σε τελικά Κυπέλλου Εθνών Αφρικής (2015, 2017, 2019, 2021, στις δύο μεσαίες ως αρχηγός, με δεύτερη θέση το 2019 και πρώτη το 2021, πάντα βασικός) και μία σε Παγκόσμιο Κύπελλο, το 2018 στη Ρωσία, όπου η Σενεγάλη αποκλείστηκε στη φάση των ομίλων. Εξακολουθεί να καλείται, και η τελευταία του συμμετοχή ήταν τον Ιούνιο, στη νίκη με 3-1 επί του Μπενίν για τα προκριματικά του Copa Africa.

Καλωσόρισαν και οι δυο τους, και θεωρητικά είναι σε θέση ακόμα και να συμπεριληφθούν στην αποστολή του σημερινού ματς με τη West Ham! Για τον Kouyaté, τουλάχιστον, θα είναι ένα ωραίο "trip down memory lane", που λένε στην Αγγλία...

* Οι φωτογραφίες είναι από τον επίσημο λογαριασμό του συλλόγου στο facebook